Astrónomos de la UNAM buscarán pequeños planetas fuera del sistema solar

Con una colaboración internacional, construirán este año el SAINT-EX en el OAN de San Pedro Mártir ◗ El telescopio medirá el brillo de las estrellas para detectarlas

El Instituto de Astronomía de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) informó que, gracias a una colaboración con instituciones de Suiza y Reino Unido, construirá un nuevo telescopio llamado SAINT-EX, con el que podrán buscar planetas pequeños fuera del sistema solar desde el Observatorio Nacional de San Pedro Mártir, en el municipio de Ensenada, Baja California.

El esfuerzo internacional se expuso durante una conferencia de prensa realizada ayer, en la que se dieron a conocer detalles del descubrimiento de diez “candidatos” a nuevos planetas fuera de nuestro sistema solar o exoplanetas, que fueron anunciados por la NASA después de su detección por parte del telescopio espacial Kepler. Esos cuerpos celestes están en proceso de análisis de masa y composición química antes de ser declarados oficialmente como planetas.

Yilén Gómez Maqueo, investigadora del Instituto de Astronomía (IA), informó que el telescopio SAINT-EX comenzará a construirse este año y se espera hacer las primeras observaciones en 2018. SAINT-EX es un telescopio de un metro de diámetro, cuyo proyecto clave es la búsqueda y detección de exoplanetas.

“Medirá el brillo de las estrellas para detectarlas, pues con más luz se hacen mejores mediciones”, dijo Gómez Maqueo.

Colaborarán científicos de México, Suiza y Reino Unido, y participarán las universidades suizas de Berna y Ginebra, además del grupo de trabajo Planets de ese país; la Universidad de Cambridge, Reino Unido; y la UNAM, de México. Yilén Gómez Maqueo es la coordinadora por parte de nuestro país y la financiación es extranjera.

Con su nombre, el proyecto SAINT-EX (Search and Characterisation of Transiting Exoplanets) rinde homenaje al poeta y aviador francés Antoine de Saint-Exupéry, cuyo célebre libro El Principito, trata de un chico que viaja a otros mundos para conocer diferentes culturas.

¿PLANETAS HABITABLES? El pasado 12 de junio, científicos adscritos al Telescopio Espacial Kepler de la Administración Nacional Aeronáutica y del Espacio (NASA), de Estados Unidos, difundieron un catálogo con 219 nuevos candidatos a planetas que han sido detectados en los últimos años. De este conjunto, 10 son cercanos en tamaño a la Tierra y orbitan en la zona habitable de su estrella. Allí podría haber agua y permanecer líquida en la superficie rocosa.

A pesar del interés que esos 10 países han generado para el estudio astronómico, todavía no se sabe si tienen agua o atmósfera, necesarios para la existencia. Sólo se conoce que la mayoría son más grandes que la Tierra y hay mucho que indagar sobre ellos, dijo Leticia Carigi Delgado, también investigadora del IA.

“Tampoco hay medida de su masa ni sabemos si tienen superficie”, añadió Yilén Gómez Maqueo, durante la conferencia realizad en el auditorio Paris Pishmish del Instituto de Astronomía.

“Los 10 cuerpos celestes son candidatos a exoplanetas, pero aún no están confirmados. Están a mil o mil 500 años luz de distancia, en nuestra galaxia y alrededor de nuestro Sol. Son nuestros vecinos”, acotó Carigi.

Según el Archivo de Exoplanetas de la NASA, actualmente se conocen cuatro mil 34 candidatos a planetas, de los cuales dos mil 335 se han verificado como exoplanetas. De unos 50 candidatos del tamaño cercano a la Tierra en la zona habitable, más de 30 han sido verificados.

Los resultados de esta investigación sugieren el descubrimiento de dos poblaciones planetarias y demuestran que casi la mitad de los planetas conocidos en la galaxia o no tienen superficie, o están aplastados bajo una atmósfera profunda, un entorno poco probable para albergar vida.

El catálogo final del Kepler servirá como base para más estudios que determinen la prevalencia y la demografía de los planetas de la galaxia.

Fuente: La Crónica/Antimio Cruz
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